El uso de la cal a través del tiempo


Por: Juan Carlos González Aubone – Ingeniero

La cal que se extrae de las canteras de nuestros cerros, y que por su gran calidad se distingue dentro de la industria minera internacional, nos recuerda una interesante y milenaria historia.

Contemplar las maravillosas construcciones que el imperio romano sembró por Europa, nos colma de asombro cuando además de ser apreciadas bajo un perfil puramente estético, son observadas también bajo un enfoque técnico. El gran conocimiento que demostraron para dar infinidad de soluciones estructurales a sus monumentales obras, fue acompañado siempre por el uso inteligente de uno de los grandes descubrimientos de este gigantesco imperio, que fue la utilización de la argamasa, y que culminó con la invención de lo que hoy conocemos como cemento.

Desde la antigüedad, el uso de mezclas llamadas morteros generalmente se hacía con arena y cal fina. En Grecia, estas mezclas fueron ampliamente utilizadas, tanto para la construcción de muros como para los acabados finales, como estucados y enlucidos. Con el tiempo los romanos heredaron en gran medida la técnica griega de fabricación de morteros de cal, pero fue en el siglo II aC, cuando aparece en sus construcciones su gran invento: el “hormigón romano o argamasa” que ellos llamaban opus caementiciu.

Este revolucionario material que endurecía con el agua, era una mezcla de piedra volcánica triturada extraída de Pozzuoli (al pie del Vesubio), cal y áridos gruesos como grava y canto rodado. Con la aparición de este nuevo material se le dará una identidad propia a todo el Imperio de Roma. Se conocerá a los romanos entre otros atributos, por ser los creadores de grandes ciudades, magníficos edificios, puentes, puertos, acueductos, calzadas y sólidas murallas. El emperador Augusto obligó su uso para todas las obras públicas. El buen estado de conservación de la argamasa se debe en gran medida a la selección de materiales de excelente calidad y a sus adecuadas proporciones en la mezcla.

En la Edad Media, la calidad de los morteros de cal descendió sensiblemente. No obstante los alquimistas descubrieron las propiedades cáusticas de la cal, lamentablemente fue utilizada como agresiva arma de guerra química, pero también crearon un jabón a base de cenizas de madera. En el siglo XVIII, basados en los estudios de Lavoisier, químicos franceses utilizaron por primera vez la cal como ingrediente en los dentífricos. En 1824, el inglés Joseph Aspdin obtuvo la patente para fabricar el cemento Portland, y a finales del siglo XIX se construyeron hornos para cal más eficientes y capaces de recibir alimentación continua de combustible.

Actualmente, en nuestra provincia la industria de la cal utiliza las mejores y más modernas tecnologías para cumplir con estrictas normativas para conservación ambiental y la demanda de diferentes calidades por parte de los más diversos mercados de aplicación. Aunque parezca una fantasía, de alguna manera se utiliza cal para fabricar una gran cantidad de objetos que nos rodean. Así por ejemplo no solo la encontramos en nuestros techos y paredes, sino también que se utiliza para la fabricación del hierro y el acero de alta calidad, obtención del cobre, zinc, plomo, níquel, litio, plata y oro. En la industria farmacéutica, cosmética y en fabricación de conservantes de alimentos. Para producir carburo de calcio, obtención del papel blanco, del vidrio y en la industria azucarera. En el proceso para curtir cueros, industria del petróleo, potabilización de agua, y tratamiento de efluentes. Para componer suelos, fabricación de pintura, y de ladrillos refractarios.

Como vemos, gracias a los múltiples usos de la siempre disponible y versátil cal, se pudieron desarrollar y fabricar muchísimos productos de gran demanda por nuestra moderna cultura, rutinaria y ansiosa consumidora de lo último en tecnología.
Diario de Cuyo

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